Senses and Visions of the Democratization of Knowledge / Matices y visiones sobre la democratización del conocimiento

By César Osorio Sánchez

    Senses and Visions of the Democratization of Knowledge / Matices y visiones sobre la democratización del conocimiento

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    César Osorio Sánchez
    Instructor in academic institutions
    Bogotá, CO
    1 Article Published
    César Osorio Sánchez

    PhD in political and social History (Department of History - Universidad Autónoma de Barcelona, España); Master in Sociology and Lawyer (Universidad Nacional de Colombia).
    My research interests and fields are historical memory, transitional justice, archives, and human Rights. I have been researcher and educator in public institutions, pedagogical centers, social organizations, and international cooperation agencies. I have special interest in the relationship between Participatory Action Research perspective and collective actions in human rights and peacebuilding. From 2018 to 2021, I worked as advisor and consultant in historical memory and transitional justice for the Program for Peacebuilding in Colombia of German Cooperation (GIZ), and from 2013 to 2018 I was advisor of National Center for Historical Memory - Centro Nacional de Memoria Histórica (Colombia). In this institution, I coordinated the project for community education of social leaders, victims, and social organizations in archives of human rights. The main idea of this project was to contribute to fortify the capacities of victims of armed conflict, indigenous, peasants, afro descendant communities and organizations of human rights to recover the sources of memories of violence and community resistances in Colombia.
    In 2017, I participated in the methodological committee of The First Global Assembly for Knowledge Democracy by Action Research Network of Americas (ARNA), which was held in Cartagena, Colombia. This was a special experience of exchanges and co-creation of methodological alternatives for dialogues among educators and researchers from different countries and contexts. In Colombia, I have been an instructor in academic institutions such as Universidad Nacional de Colombia, Universidad Pedagógica Nacional, and Universidad del Rosario. In addition, I teach an international course - Archives and Human Rights: Learnings from (post) Conflict Contexts in Universidad Autónoma de Barcelona.

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    Part 2: Reflections on the 2017 Cartagena Assembly for Knowledge Democracy

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    For Latin America, Colombia, and the peoples of the Caribbean, the city of Cartagena (Colombia) is a place where the colonial legacy is felt, along with traces of resistance against domination and cultural annihilation. Its port, its walls and fortifications witnessed the transatlantic slave trade, and at the same time, its streets bear witness to the first manifestations of rebellion by those peoples who, being brought by force from Africa, claimed their freedom. Together with the port of Veracruz (Mexico), Cartagena was one of the main centers of the slave trade and at the same time, between 1599 and 1613, saw the first continental insurrections of the enslaved populations against the Spanish empire. The slaves -those who could free themselves on the run- founded communities with their own government – palenques– which thanks to their organization, their ability to fight and the leadership of men like Benkos Biohó, managed to have their autonomy recognized. They also achieved the right to circulate as free people in the city. Despite the fact that a very short time later the Spanish empire betrayed the agreement with the Palenque populations, arresting and condemning Benkos to hang in 1621, it is a fight that was unprecedented and one that would remain in the collective memory of the native peoples. Since those times, these lands have been marked by the weight of colonialism, and at the same time, by the demands of freedom and collective efforts that have encouraged struggles for emancipation.

    In this city, between April 18 and 24, 1977, the First World Symposium on Action Research and Scientific Analysis was held and then 40 years later, in 2017, the 5th Conference of the Action Research Network of the Americas (ARNA) and the First Global Assembly for Knowledge Democracy were convened. Earlier, in 2014, at ARNA’s 2nd annual conference, the network appraised various nuances and meanings of PAR experiences across the Americas and at the same time recognized affinities for building a common agenda. The 2017 Assembly convened in a place with an important historical significance, and was preceded by more than 40 years of dialogue between educators and researchers from various countries regarding the contribution of social research and pedagogy to overcoming problems such as exploitation and exclusion of the majority, cultural oppression, and racism; in short, Cartagena had a complex history of dialogues on the contribution of the social sciences and educational knowledge to the social construction of justice and democracy.

    This background draws attention to the fact that Participatory Research is closely linked to the struggle against political and intellectual colonialism, and that the extension of this current of thought on a planetary scale must be viewed as a long road that has not been free of tensions and debates. The desire to build collectively, to find bridges and weave networks does not imply the suppression of differences; on the contrary, dialogue and the exchange of knowledge is also an opportunity to recognize the different meanings of concepts such as Democratization of Knowledge.

    The Global Assembly was a special space in this sense, where different understandings could be clearly observed regarding: i) the role of academies in the construction of democratic societies; ii) the relationship between academic critical discourse and the work of transforming reality; iii) the challenges of forming networks.

    What is the role of the academy in the construction of democratic societies?

    Regarding the role that educational institutions, educators and researchers should play in the struggle for democracy, the discussions at the 5th ARNA conference and at the 1st Assembly revealed that, just as 40 years prior, such discussions continue to reflect a profound and complex debate. In those spaces it was possible to identify positions that emphasized, for example, that the role of educators and researchers is to contribute to the dissemination of critical thinking in their academic centers, while other positions emphasized that the critical discussions and discourses that circulate in the academies must contribute  in the political struggles and life of social movements. These differences were also apparent in the way in which the relationships were conceived between schools and universities, and among actors such as local communities, ethnic peoples, social movements, among others. While in some cases the need for academic institutions to have initiatives for social progress and to disseminate their research and pedagogical innovations was highlighted, in other cases the bets were on the need to establish spaces for knowledge dialogues, and on reciprocal acknowledgment of the knowledge that is achieved through university scientific research and community knowledge. These emphases show the challenge of building an integrated perspective that can link, on the one hand, initiatives that promote participation, access to education, science and knowledge for the majorities that have historically been excluded from educational institutions; and on the other hand, the research/education projects that promote the recognition of knowledge denied in the Eurocentric matrix that governs global educational institutions. For the sake of this integration, future meeting spaces could encourage conversation about, for example, the obstacles that must be faced to undertake research and educational projects with a focus on public problems and to systematize or make visible popular or community knowledge.

    These are debates and discussions that can hardly take place in the abstract; in this sense, the Assembly can be a place to rescue the learning that results from practice, from experiences; in other words, a space to value these learnings as experiences that deserve to be reflected on and shared.

    Is critical discourse synonymous with critical practice?

    These differences in the way we conceive the role of education and researchers go hand in hand with questions about the coherence between theories and practice; that is, between what is said and what is done. These are epistemological questions because they refer to a sense of knowledge production, and in the same sense, they are ethical questions because they are related to the way in which collective life is understood and the place that the social sciences and education occupy there. Some particular questions are: What reasons motivate the work of projects of Participatory Research and Democratization of Knowledge? Do the reflections that we share in academic spaces have any effect or impact on our educational or social environments? What realities are we interested in transforming through pedagogical or investigative actions? What are the impacts of the academic events and publications in which we participate, and which occupy a good part of the time of researchers and educators? Discussions about these issues could allow us to see more clearly if the discourses from which the democratization of knowledge is promoted materialize in experiences, and if we are advancing the reconciliation between theory and practice. Such discussions also could help identify the obstacles that prevent the pedagogical and research work carried out in academic centers from having a greater impact on social reality outside the academy.

    Relevant authors in fields like Participatory Action Research and Popular Education -such as Orlando Fals Borda and Paulo Freire- and the example of women and men committed to alternative pedagogical projects draw attention to the fact that the consolidation of democratic perspectives in education and research depend not only on the type of methodologies or didactic tools that are put into practice. They also depend on the ethical commitment of researchers and educators expressed in the ability to reflect on what is done, to check if the concepts that guide the projects align with reality, to learn from experiences, to ask ourselves with whom and where we could develop research and pedagogical projects in order to achieve better and greater impact. Assuming a critical perspective of knowledge implies questioning the logic of the dominant scientific model and at the same time taking a reflective and critical position on our own experiences. In this sense, the next spaces for the Global Assembly could be conceived as an opportunity for a reflective dialogue on these types of challenges and ethical and epistemic problems.

    With whom and how to weave networks?

    Finally, another of the challenges highlighted by the Global Assembly consists in recognizing plurality and diversity as a characteristic of the movements and proposals for the democratization of knowledge. This plurality is reflected, for example, in the various disciplines–research approaches from which critical research and educational projects are promoted. Participatory Action Research projects bring together educators and researchers who participate in very diverse fields such as the analysis of public policies, the design of educational models and innovations, the promotion of environmental awareness projects, ethno-education programs, training for citizenship and of teachers, among numerous other fields of work. In the same way, this diversity is observed in the multiplicity of actors who carry out investigative and educational experiences with a transformative orientation: community educators, university professors, spiritual and political authorities of ethnic peoples, organized communities of victims of violence, activists in defense of ecosystems, human rights defenders, and managers of new information technologies. In the same sense, other actors like LGTBIQ+ movements with their sensitivities boost aspirations for justice, contribute to new ways of understanding the world in order to change it, and diversify the development of proposals for the democratization of knowledge. This plurality presents the challenge -political, educational and methodological- of exploring and recognizing what kind of spaces and didactics can contribute to making the dialogue around knowledge a reality, and can build on the desire to work together which can then crystallize in shared agendas. This is not a minor challenge precisely because the sustainability and permanence over time of these work networks depends on factors such as trust and affinities to work together, the concert of actions that are possible from the efforts of those who participate, the will that these dialogues grow, and the determination to make sure that each of those who participate feel recognized in their knowledge and experiences. Additionally, another of the challenges that networking faces is to think about how these spaces, the possibility of meeting, engaging in conversation, forging face-to-face agreements, can be achieved based on  solidarity, mutual support and creativity, all in pursuit of overcoming the persistent gaps in a globalized world that still has a long way to go to achieve real democracy.

    May the next meetings of the Global Assembly be an opportunity to build and weave from the recognition of diversities.

    To cite this work, please use the following reference:

    Sánchez, C. O. (2023, February 4).  Senses and visions of the democratization of knowledge / Matices y visiones sobre la democratización del conocimiento.  Social Publishers Foundation.   

    Copyrighted by Creative Commons BY-NC-SA

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    Matices y visiones sobre la democratización del conocimiento

    Para América Latina, Colombia, y los pueblos del Caribe, la ciudad de Cartagena (Colombia) es un territorio en el que se sienten los legados de una historia colonial, y al mismo tiempo se perciben los rastros de resistencia contra la dominación y la aniquilación cultural. Su puerto, sus murallas y fortificaciones fueron testigos de la trata esclavista trasatlántica, y al mismo tiempo, sus calles dan testimonio de las primeras manifestaciones de rebelión de aquellas poblaciones que, siendo traídas por la fuerza desde África, reivindicaban su libertad. Junto con el puerto de Veracruz (México), fue uno de los principales centros del comercio de esclavos, y por otra parte, el escenario en el que, entre 1599 y 1613, se dieron las primeras insurrecciones continentales de las poblaciones esclavizadas contra el imperio español. Los esclavos -aquellos que podían liberarse en la huida- fundaron comunidades con un gobierno propio -palenques-, que gracias a su organización, su capacidad de lucha y el liderazgo de hombres como Benkos Biohó, lograron ser reconocidos en su autonomía y alcanzaron también el derecho de circular como personas libres en la ciudad. A pesar de que, muy poco tiempo después, el imperio español traicionó aquel acuerdo con las poblaciones palenqueras, apresando y condenando a la horca a Benkos en 1621, se trata de una lucha que no tenía precedentes, y que quedaría en la memoria colectiva de las poblaciones nativas.

    Desde aquellos tiempos, estas tierras han estado marcadas por el peso del colonialismo, y al mismo tiempo, por los clamores de libertad y los gritos de rebeldía que han animado las luchas por la emancipación. En esta ciudad, entre los días 18 y 24 de abril de 1977 se llevó a cabo el Primer Simposio Mundial sobre Investigación Activa y Análisis Científico, y cuarenta años más tarde, en 2017, la Quinta Asamblea de la Red Americana de Investigación Acción (ARNA) y la Primera Asamblea Global por la Democratización del Conocimiento. Desde 2014, la decisión de ARNA fue que, para conmemorar la vigencia de la Investigación Acción se llevaría a cabo un encuentro que permitiera valorar los diversos matices y significados de la IAP en las experiencias, y al mismo tiempo, reconocer afinidades para construir una agenda común. La Asamblea Global para la Democratización del Conocimiento tuvo lugar en un territorio cargado de historia, y precedida de más de 40 años de diálogos entre educadores, investigadores de diversos países sobre el aporte de la investigación social y la pedagogía a la superación de problemáticas como la explotación y exclusión de las mayorías, la opresión cultural, el racismo, en síntesis, sobre la contribución de las ciencias sociales y los saberes educativos a la construcción de sociedades más justas y democráticas.

    Estos antecedentes llaman la atención sobre el hecho de que la Investigación Participativa está íntimamente ligada a las luchas contra el colonialismo político e intelectual, y que la extensión de esta corriente de pensamiento a escala planetaria debe leerse como un largo camino que no ha estado exento de tensiones y debates. El deseo de construir en colectivo, de encontrar puentes y tejer redes no supone la supresión de las diferencias, y por el contrario, el diálogo y el intercambios de saberes, es también una oportunidad para reconocer los diversos significados que tienen conceptos como la Democratización del conocimiento. La Asamblea Global fue un espacio revelador en ese sentido, ahí se pudieron observar con claridad diversos entendimientos sobre: i) el papel de las academias en la construcción de sociedades democráticas; ii) la relación entre el discurso crítico académico y las prácticas de transformación de la realidad y; iii) los retos para el tejido de redes.

    ¿Cuál es el papel de las academias en la construcción de sociedades democráticas?

    Respecto al rol que deben jugar las instituciones educativas, educadores e investigadores en las luchas por la democracia, las discusiones de la V conferencia de ARNA y en la 1ra Asamblea, revelan que, al igual que hace 40 años, este sigue siendo un debate profundo y complejo. En estos espacios fue posible identificar posturas que hacían énfasis, por ejemplo, en que el papel de los educadores e investigadores es contribuir con la difusión del pensamiento crítico en sus centros académicos, mientras otras posiciones hacen énfasis en que las discusiones y discursos críticos que circulan en las academias deben hacerse partícipes de las luchas políticas, en la vida de los movimientos sociales. Estas diferencias también se expresan en la manera en que se conciben las relaciones entre las escuelas y universidades con actores como las comunidades locales, pueblos étnicos, movimientos sociales, entre otros. Mientras en algunos casos, se resaltaba la necesidad de que las instituciones académicas contaran con iniciativas de proyección social, de difusión de sus investigaciones e innovaciones pedagógicas, en otros casos, las apuestas se centraban más en la necesidad de establecer espacios de diálogos de saberes, de reconocimientos recíprocos entre el conocimiento que se logra a través de la investigación científica universitaria y los saberes populares-comunitarios.

    Estos énfasis muestran el reto de construir una perspectiva integradora, que pueda vincular, de una parte, las iniciativas que promueven la participación, el acceso a la educación, la ciencia y el conocimiento para las mayorías que históricamente han estado excluidas de las instituciones educativas; y de otra parte, los proyectos de investigación/educación que se proponen el reconocimiento de los saberes que han sido negados en la matriz eurocéntrica que gobierna las instituciones educativas globales. En aras de esta integración, los futuros espacios de encuentro podrían animar la conversación sobre, por ejemplo, cuáles son los obstáculos que deben enfrentarse para emprender investigaciones y proyectos educativos con vocación de incidencia en los problemas públicos, y también para sistematizar o visibilizar saberes populares o comunitarios. Se trata de debates y discusiones que difícilmente se pueden dar en abstracto; en tal sentido, la Asamblea puede ser un escenario para rescatar los aprendizajes de florecen de las prácticas, de las experiencias, en otros términos, un espacio para valorar estas apuestas como vivencias que merecen ser reflexionadas y compartidas.  

    ¿El discurso crítico es sinónimo de prácticas críticas?

    Estas diferencias en la forma de concebir el rol de los trabajadores de la educación y la investigación va de la mano con algunas preguntas sobre la coherencia entre las teorías y las prácticas, es decir, entre lo que se dice y lo que se hace. Se trata de interrogantes epistemológicos porque se refieren al sentido de la producción de conocimiento, y en el mismo sentido, son preguntas éticas porque están relacionadas con la forma en que se comprende la vida colectiva y el lugar que allí ocupan las ciencias sociales y la educación. Algunos de estos interrogantes son ¿Cuáles son las razones que motivan el trabajo en proyectos de Investigación Participativa y Democratización del Conocimiento?; ¿Las reflexiones que compartimos en los espacios académicos tienen algún efecto o impacto en nuestros entornos educativos o sociales? ¿Qué realidades nos interesa transformar por medio de las acciones pedagógicas o investigativas?, ¿Qué impactos tienen los eventos académicos y publicaciones en las que participamos y concentran buena parte del tiempo de investigadores y educadores? Las discusiones sobre estas cuestiones podrían permitirnos ver con mayor claridad si los discursos desde los que se promueve la democratización del conocimiento se concretan en experiencias y vivencias, si estamos avanzando en la conciliación entre teorías y prácticas, y también, para identificar, por ejemplo, los obstáculos que impiden que la labor pedagógica y de investigación que se lleva a cabo en los centros académicos tenga mayores impactos en la realidad social.

    Autores relevantes en campos como la Investigación Acción Participativa y la Educación Popular -como Orlando Fals Borda y Paulo Freire-, y el ejemplo de mujeres y hombres comprometidos con proyectos pedagógicos alternativos llaman la atención sobre el hecho de que, la consolidación de perspectivas democráticas de la educación y la investigación dependen, no solo del tipo de metodologías o herramientas didácticas que se pongan en práctica. Dependen además, del compromiso ético de investigadores y educadores que se expresa en la capacidad de reflexionar sobre lo que se hace, de revisar si los conceptos que orientan los proyectos dialogan con la realidad, en la voluntad de aprender de las experiencias, de preguntarnos con quien y donde podríamos desarrollar proyectos de investigación y pedagogía en aras de lograr mejores y mayores impactos. Asumir una perspectiva crítica del conocimiento implica cuestionar las lógicas del modelo científico dominante, y al mismo tiempo, asumir una postura reflexiva y crítica sobre nuestras propias experiencias. En ese sentido, los próximos espacios de la Asamblea Global podrían concebirse como una oportunidad para un diálogo reflexivo sobre este tipo de retos y problemas éticos y epistémicos.

    ¿Con quien y cómo tejer redes?

    Finalmente, otro de los retos que puso de manifiesto la Asamblea Global consiste en reconocer la pluralidad y la diversidad como una característica de los movimientos y propuestas por la democratización del conocimiento. Esta pluralidad se ve reflejada, por ejemplo, en las diversas disciplinas, enfoques de investigación desde los cuales se impulsan proyectos investigativos y educativos críticos. Se trata de un propósito que convoca a educadores e investigadores que participan en campos muy diversos como el análisis de políticas públicas, el diseño de modelos e innovaciones educativas, la promoción de proyectos de consciencia ambiental, programas de etnoeducación, de formación para la ciudadanía y  de maestros, entre innumerables campos de trabajo. De igual forma, esta diversidad se observa en la multiplicidad de actores que protagonizan experiencias investigativas y educativas con un sentido transformador: educadores comunitarios, profesores universitarios, autoridades espirituales y políticas de los pueblos étnicos, comunidades organizadas de víctimas de las violencias, activistas por la defensa de los ecosistemas, defensores de los derechos humanos, gestores de nuevas tecnologías de la información, movimientos LGTBIQ+ impulsan desde sus sensibilidades, aspiraciones de justicia, nuevas formas de comprender el mundo para transformarlo o se asumen, desde sus perspectivas, partícipes de propuestas para la democratización del conocimiento.

    Esta pluralidad presenta el reto -político, educativo y metodológico- de explorar y reconocer qué tipo de espacios y didácticas pueden contribuir a que el diálogo de saberes sea una realidad, y que el deseo de trabajar juntos puedan cristalizarse en agendas compartidas. No se trata de un desafío menor pues, justamente, la sostenibilidad y permanencia en el tiempo de estas redes de trabajo depende de factores como la confianza y las afinidades para trabajar en común, la concertación de acciones que sean posibles desde los esfuerzos de quienes participan, la voluntad de que estos diálogos crezcan, y que cada uno de quienes participen se sientan reconocidos en sus saberes y experiencias. Adicionalmente, otros de los retos a los que se enfrenta el trabajo en red es pensar de qué manera estos espacios, la posibilidad del encuentro, la conversación, la concertación cara a cara, puedan darse desde la solidaridad, el apoyo mutuo y la creatividad, para superar las brechas persistentes en un mundo globalizado que aun deben caminar bastante para lograr una democracia real. Que los próximos encuentros de la Asamblea Global sean una posibilidad para construir y tejer desde el reconocimiento de las diversidades. 

    To cite this work, please use the following reference:

    Sánchez, C. O. (2023, February 4).  Senses and visions of the democratization of knowledge / Matices y visiones sobre la democratización del conocimiento.  Social Publishers Foundation.   

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